Klinken met John Bryan

 
In Vlaanderen kent iedereen hem als ‘Den John’, na de jarenlang zeer succesvolle soapserie ‘Astrid In wonderland’.  Zelfs op Facebook blijft zijn populariteit nog steeds pieken. Wij zijn echter geen sterreporters of Showbizz Frank, dus gingen we exclusief met John Bryan praten, met slechts één thema op tafel: wijn. Want straks wordt o.a. een exclusieve magnum van hem op eBay geveild voor een (Belgisch) liefdadigheidsproject ‘A Future For Togo’.
 
Van de duizenden die hem ook nu nog steeds enthousiast ‘liken’ op Facebook, weten echter weinigen dat ‘Den John’ de CEO is van de in Los Angeles gevestigde The Watley Group, gespecialiseerd  in het herstructureren en een tweede adem inblazen van bedrijven in moeilijkheden die bankroet gaan. De groep is actief in uiteenlopende sectoren zoals gezondheidszorg, mijnbouw, entertainment of finance. 
 
Dat John regelmatig België bezoekt, heeft niet alleen te maken met zijn ‘reality reeks -verleden’, maar o.a. ook omdat zijn zus gehuwd was met een lid van de bekende  Belgische Solvay-entrepreneursfamilie. “Dus ik heb een aantal neefjes en nichtjes rondlopen die half-Belgisch zijn” lacht hij. Maar de laatste weken was hij frequenter in ons land, onder meer als één van de beschermengelen van ‘A Future For Togo’, een liefdadigheidsproject dat fondsen inzamelt voor het straatarme Togo.
 
Zeldzame fles onder de hamer
 
Dit jaar lanceren ze vanaf 1 juni een veiling op eBay (*), met als pronkstuk de zeer zeldzame The Napa Valley Reserve 2008 van Harlan Estate, magnum die John uit eigen kelder offreert.
 
“Inderdaad een heel exclusieve fles, niet alleen door zijn formaat”, verduidelijkt hij. “Harlan Estate behoort echt tot het selecte clubje van wat we in de States de cult wines noemen. Dat heeft ook als gevolg dat je als koper op een wachtlijst moet intekenen, in de hoop ooit enkele flessen te pakken te krijgen. Je gelooft het misschien niet, maar voor sommige Harlan-cuvées zijn er mensen die tot 10 jaar wachten.”
 
Die enorme reputatie heeft deze winery niet alleen te danken aan de vaak uitmuntende kwaliteit, maar ook aan wijngoeroe Robert Parker: “Het is immers het enige domein in de wereld dat van Parker voor een bepaalde cuvée tot 5 keer toe de maximumscore van 100/100 heeft gekregen, dus je begrijpt dat de wijnmakers hier wel wat van hun vak kennen” klinkt het enthousiast.
 
Dat John dan toch diverse cuvées in eigen kelder heeft liggen, komt mee door zijn zus: “In wijnkringen van Napa Valley wordt ze als een soort ‘royalty’ behandeld. Zij was immers degene die als partner met de huidige eigenaar Harlan Estate oprichtte.” En, voegt hij er aan toe: “Tijdens eerdere liefdadigheidsveilingen in Californië bracht deze specifieke magnum die ik voor dit goede doel schenk zo’n 12.000 USD op. Laat ons hopen dat we op eBay dit bedrag kunnen benaderen.”
 
De meest sociale drank
 
Wijn is duidelijk een passie van John Bryan.
 
Zelfs professioneel heeft hij er mee te maken gehad: als turnaround-expert leidde hij enkele jaren de slabakkende Viansa Winery in Sonoma Valley.  Viansa zag immers zijn verkoop kelderen en vroeg het bankroet aan, maar blijkbaar kwam John Bryan en zijn team met het juiste recept op de proppen: “Toen we de zaak binnen de wetgeving van chapter 11 overnamen, stond er welgeteld nog 300 USD op de bedrijfsrekening. Wij hebben in de jaren dat we de boel reorganiseerden de omzet met 700% opgetrokken. Ook hun wijnclub en giftshop maakten weer winst en het domein werd opnieuw een toeristische trekpleister met meer dan 300.000 bezoekers per jaar. Uiteindelijk konden we de hele onderneming weer verkopen voor ruim 40 miljoen dollar”.    
 
Maar we zitten hier niet rond tafel om over dollars te praten, wel over wijn en wijnvoorkeuren. Daarom de vraag: wat zijn de persoonlijke favorieten die John het liefst ontkurkt?
 
Hij steekt direct van wal: “Natuurlijk leef ik in LA en hou ik van de Californische wijnen. Ik ken ook alle belangrijke producenten en velen zijn zelfs vrienden , maar mijn smaak en interesse gaan wel véél breder. Eigenlijk zijn er drie categorieën.  Ten eerste ben ik dol op de grote ‘Californiërs’ zoals Harlan, Colgin of Screaming Eagle, vooral die uit Russian Valley. Want in dat deel heerst een fantastisch microklimaat, met grote verschillen tussen dag- en nachttemperaturen en bereiken de wijnen grote finesse. De tweede categorie die ik graag drink zijn Sauvignon Blancs uit Nieuw-Zeeland. Voor mij worden nergens anders ter wereld mooiere Sauvignons geproduceerd dan in Marlborough. En de laatste groep favorieten situeer ik in Bourgogne: de witte wijnen zoals Meursault kunnen écht een wonderlijke kwaliteitsniveau bereiken’ die men zelden elders kan realiseren.”
 
Zijn er ook wijnen waar hij een hekel aan heeft en die hij liever niet in zijn glas krijgt? “Neen, eigenlijk niet, ik ben geboeid door veel wijntypes en heel open-minded op dat vlak. Zo hou ik ook van zoete dessertwijnen. Zo’n  Sauternes als Château d’Yquem, dat is toch een goddelijke drank? Wijn is voor mij immers in eerste instantie een sociale drank. Een drank die convivialiteit en fun verenigt. Is er iets gezelliger dan met goeie vrienden of collega’s, zonder te overdrijven, lekkere wijn te drinken op een dinner party? Dan komt de conversatie wel van zelf los!”
 
Amerikaans-Europese verschillen?
 
John reist professioneel constant de halve wereld af. Welke verschillen ziet hij als globetrotter  tussen de ‘Amerikaanse’ en ‘Europese’ manier om wijn te kopen of te appreciëren? “Eigenlijk denk ik dat er sprake is van twee markten. In het topsegment geloof ik dat er weinig verschil bestaat tussen de Amerikaanse of Europese wijndrinker. Het zijn allemaal mensen die zeer internationaal georiënteerd zijn, vaak veel reizen, gastronomische- en wijntrends volgen en voor wie de prijs van de fles niet het eerste criterium vormt. Maar in het tweede segment zie je dat de Amerikaanse markt wel anders is. Overigens: in de VS is wijn nu vooral een markt van vrouwelijke consumenten geworden, vaak van onder of rond de 30 jaar!  En wat doen veel Amerikaanse vrouwen als ze een wijnshop binnenstappen? Ze hebben eigenlijk zelden een idee wat ze willen kopen. Ze willen verrast of overtuigd worden . En vaak gaan ze dan zelfs af op de look van het etiket of het advies dat ze ter plekke krijgen.”
 
Slotvraag: stak er tussen al die fantastische wijnen die John de voorbije decennia proefde ook een wijn die hem special is bijgebleven? Ook nu moet hij niet lang nadenken: “Ik was eens voor een thanksgiving dinner uitgenodigd door Ann Colgin, de fantastische wijnmaakster van Colgin Cellars. En op een bepaald moment vroeg haar echtgenoot naar ons geboortejaar. Toen hij hoorde dat mijn zus uit 1948 was, ging hij naar zijn privékelder en kwam boven met Château Patrus 1948. Wat een impressionante, grote wijn! Ik kan me hem nog steeds levendig herinneren.” 
 
Frank Van der Auwera
 
 
(*)  
Vanaf 1 juni tot 10 juni staat deze veiling online op eBay ten voordele van
A Future For Togo vzw.
Meer info over de veiling:
http://www.afuturefortogo.org/
Verkopersnaam op eBay:
veilingafuturefortogovzw 
Meer info over de wijn:
http://www.thenapavalleyreserve.com/