Een geniale gin

 
De voorbije weken was Drinkend Vlaanderen in de ban van de ‘Forest Dry Gin’,  geesteskind van Jurgen Lijcops, de man achter sterrenzaak ‘The Glorious’ (Antwerpen).  Zijn gin-collectie werd immers gelanceerd in voorlopig twee versies, namelijk de ‘Autumn’ en ‘Winter’.
 
En zoals ik het soms ook doe met bestsellende romans of Oscar-films die iedereen sito presto moet gelezen/gezien hebben, heb ik met mijn proefpanels gewacht tot de eerste mediastorm wat gaan liggen was. Om in alle stilte en meerdere keren, in één van onze geheime proefgrotten/kerkers, de twee gelanceerde flessen te toetsen.
 
 
Look & Feel
 
Eerst een paar opmerkingen vooraf. Applaus alvast voor de ‘look’ van de flessen. Waar de meeste gin-merken qua fles en verpakking vooral streven naar neutrale kleurloosheid of frisse kleuren, koos Jurgen tegendraads voor een matzwart Gothic-exemplaar, inclusief een decadente voile als sierlijk netje. En het logo achteraan waarop je zoals bij een Subito-lotje kan krassen zodat de dominante botanicals vrijkomen, is een aardige vondst die vermoedelijk nog wel zal nageaapt worden.
 
Tweede opmerking: dat de totale collectie uiteindelijk à la Vilvaldi uit de ‘vier seizoenen’ zal bestaan, is zo’n vanzelfsprekend, simpel maar tegelijk schitterend concept, dat ik me écht afvraag waarom de grote merken tot nu toe niet deze optie kozen. Ik kan het tandengeknars bij sommige marketeers nu al tot hier horen.
 
En mijn derde opmerking vooraf is misschien wel de belangrijkste: uit alles blijkt namelijk dat er niet beknibbeld werd op basisingrediënten of het maakproces van deze drank. Eersteklas seizoensgebonden verse kruiden en bio-fruit, apart gemacereerd en vervolgens apart gedistilleerd. Als ruggengraat krijgen ze bovendien ook eigengestookte in plaats van aangekochte alcohol. Deze alcohol wordt gestookt volgens het klassieke Pot Still-systeem, dat al lang voor whisky en brandy wordt ingeschakeld en meerdere stooketappes kent. Dit kwaliteitsgerichte en tijdrovende procedé verklaart, puur op papier, al de hogere richtprijsprijs van 44,95 euro per seizoensfles.
 
Gin genieten
 
Over dan naar het glas. In dit proefrapport beperk ik me doelbewust tot de gin-op-zich, puur en onverdund geserveerd als eau-de-vie, hooguit met enkele druppeltjes water en/of in een latere fase on the rocks.
 
Uiteraard hebben we ook vlijtig met cocktails geëxperimenteerd, maar aangezien er op het internet reeds zoveel verbluffende mixcreaties circuleren van beide Forest Gins, houden we het hier op de naakte drank. Eén ding kan ik wel over de uitgeprobeerde cocktails kwijt: nog meer dan bij andere gins moet men de ‘Forest’ haast als een patissier nauwkeurig afwegen en doseren, want de alcoholbasis is zo atletisch gespierd dat  hij makkelijk het eindresultaat aromatisch domineert.
 
De ‘Autumn’ is een directere charmeur dan de ‘Winter’, die meer tijd vraagt om los te komen in het glas. Van bij het eerste contact geurt de Herfst-versie royaal naar lavendel, tangerine, mandarijn, bergamot en Doyennepeer, naast de zuiderse kruidigheid van oregano en tijm. Dat citruseffect (orange peel en earl grey bergamot) zet zich door in de mond, uitermate fris en zesty, maar evolueert in het tweede stuk terug meer naar kruidige, warme impressie van garrigues (jeneverbes, rozemarijn, oregano,..) alsof we ergens in Zuid-Frankrijk door een veld lopen. Heel geconcentreerd maar tegelijk ook elegant en zesty qua textuur, want de 42° alcohol is precies wat deze combinatie nodig heeft. Méér zou te peperig worden en het zeste-effect waarschijnlijk verstoren.
 
De ‘Winter’ zet qua kruidige factor een tandje bij. Zoals gezegd: hij toont zich wat trager in het glas dan zijn voorganger, maar eens de aroma’s ontploffen – zeker na enkele druppels water – ruiken we steranijs, tijm, groene peper, citroengras, jeneverbes, engelwortel en gentiaan. De smaak start gespierd, kruidig en vurig, duidelijk voorzien van een hoger alcoholpercentage (45°) en met veel jeneverbes-allure – uitgesprokener dan bij de herfstversie - , maar lost na een tijdje frissere impressies van onder andere gekonfijte limoen, roze/gele pompelmoes, bergamot en verse gember. De specerijentoets is eveneens prominent aanwezig (groene/witte peper, zoethout), evenals de aards-kruidige toetsen van ginsengwortel, koriander en wilde venkel. De limoenzeste blijft echter van a tot z waakhond over de fraîcheur.
 
Doorbomen over ‘Forest’
 
Conclusie, voor wie niet tussen en op de lijnen kan lezen?
 
We waren flabbergasted door deze ‘Belgische’ ultra-premium gin. Alles liet reeds vermoeden dat beide collectiestukken tot de 25% zeldzame, originele gin-soorten behoorden.
 
Maar na degustatie moeten we deze voorspelling bijsturen: zowel de ‘Forest Autumn’ als ‘Forest Winter’ behoren tot het 10% topsegment. Out-of-the-box en eigenlijk een categorie op zichzelf, die ook de liefhebbers van een solo-distillaat zal charmeren. En dat schrijf ik zonder Antwerps chauvinisme, of zonder de sympathie die ik voor de bedenker ervan heb. Onze proefglazen logen namelijk niet.   
 
Eén probleem slechts: Ik wacht nu nog ongeduldiger op de komst van de ‘Lente’, ook in mijn glas…
 
Frank Van der Auwera
 
http://www.forest-spirits.com/